Apresamiento del Rimac

No estaban lejos las acciones del adversario en el mes de julio, pues fue apresado el transporte Rímac en las afueras de Antofagasta, hecho que no fue de la responsabilidad del comandante Lynch, sino que de una lamentable confusión del Ministro Domingo Santa María, que era representante del gobierno en aquel puerto.

En efecto, encontrándose el Buque Cochrane en Tocopilla, su comandante recibió orden del ministro por intermedio de Lynch que estaba en el Itata, de regresar al sur para proteger la llegada del Rímac. Al blindado y el Itata pasaron frente a la ciudad de Antofagasta el 22 de julio de 1879. En esa fecha, el ministro recibía un telegrama del Intendente de Atacama, informando que el convoy de transportes con tropas había regresado a Valparaíso. Se trataba de otros transportes donde no estaba el Rímac, barco que había zarpado el día 20. Por la confusión, el ministro suspendió la orden de escoltar al Rímac a su llegada a Antofagasta; produciéndose su apresamiento en el amanecer del 23, por el Huáscar y la Unión.

El Rímac llevaba al norte un escuadrón del regimiento de caballería Carabineros de Yungay, al mando de su comandante el teniente coronel Manuel Bulnes, que ordenó botar al agua el armamento de sus soldados.

La captura del Rímac produjo en el país profunda indignación. En Santiago el Ministro de Guerra y Marina, general Basilio Urrutia, fue objeto de manifestaciones hostiles que le obligaron a renunciar, produciéndose una crisis ministerial. En la reorganización del ministerio asumió la cartera del interior don Domingo Santa María y la de guerra don Rafael Sotomayor, que actuaba como asesor del ejército y la escuadra en Antofagasta.

Además, renunció el Comandante General de Marina e Intendente de Valparaíso don Eulogio Altamirano, que despachaba los transportes del primer puerto, siendo reemplazado por el contraalmirante don José Anacleto Goñi. Con esta medida se consiguió tener en la jefatura de la marina a un profesional, en lugar de personas ajenas al servicio naval como se había acostumbrado desde que el puesto estaba unido a la autoridad civil de Valparaíso.

La captura del Rímac trajo también otra organización para dirigir el conflicto, nombrándose al ministro de Instrucción Pública don José Antonio Gandarillas para el cargo de Ministro de Guerra, mientras el titular señor Sotomayor debía actuar en el teatro de operaciones como Ministro en Campaña.

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