Expedición al Callao

El plan de bloqueo de dicho puerto (Iquique) no fue bien recibido por la opinión pública, que influenciada por la prensa consideraba que debía llevarse la operación al Callao. Williams no podía explicar los inconvenientes de la operación; sin embargo, impulsado por los deseos del gobierno y de la opinión generalizada en el país, resolvió atacar los buques

peruanos en su base del Callao. Para este objeto preparó un minucioso plan que mantuvo en secreto, y ordenó el zarpe al norte de su escuadra. El 16 de mayo se hicieron a la mar el blindado Cochrane, las corbetas O’Higgins y Chacabuco, y la Abtao; el 17 zarparon el Blanco y la Magallanes. Dejó el bloqueo de Iquique a cargo del capitán de fragata Arturo Prat, con su buque la corbeta Esmeralda, más la cañonera Covadonga mandada por el capitán de corbeta Carlos Condell. Dichas naves eran las de menor valor militar y por ello el almirante prefirió dejarlas en el puerto.

Simultáneamente con la salida de una parte de la escuadra y por notable coincidencia, zarpaba del Callao al sur una división naval peruana compuesta de los blindados Huáscar e Independencia al mando del capitán de navío Miguel Grau, escoltando tres transportes con elementos y cañones para instalar una base naval en Arica.

En este convoy viajaba el presidente del Perú general Prado, que deseaba personalmente supervigilar la instalación de la base y ponerse en contacto con el presidente de Bolivia general Daza, que el 30 de abril había llegado a Tacna con un ejército de 4.000 soldados.

Las escuadras se cruzaron en alta mar el 19 de mayo sin avistarse, pues Williams navegaba a 40 millas de costa y Grau cerca de tierra. En Mollendo Prado tiene conocimiento que la escuadra chilena no estaba en Iquique y que el bloqueo era mantenido por dos débiles barcos. Citó entonces a un Consejo que decidió el ataque a los bloqueadores.

A este objeto Grau, después de fondear en Arica, se dirige con su división a Pisagua, donde prepara sus naves para la inminente acción.

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