Ocupación de Iquique

Los desembarcos de Pisagua y Junín determinaron la entrega del puerto de Iquique, que estaba bloqueado desde el 15 de noviembre por el blindado Cochrane y la cañonera Covadonga.

Para la entrega del puerto, el 22 de noviembre, el Decano del Cuerpo Consular, que era el Cónsul de los Estados Unidos, acompañado de los Cónsules de Alemania, Inglaterra e Italia, llegaron a bordo del Cochrane y pusieron en conocimiento del comandante Juan J. Latorre que las autoridades peruanas habían abandonado la ciudad y en consecuencia se requería la ocupación de la plaza. Latorre ordenó entonces el desembarco de fuerzas de marinería al mando del capitán de corbeta Miguel Gaona, que tomó el mando de Iquique. Latorre envió a la Covadonga a Pisagua a comunicar al ministro Sotomayor lo efectuado en Iquique. El ministro resolvió ir a dicho puerto llevando una compañía del regimiento Esmeralda, recién organizado. A continuación nombró Comandante de Armas de Iquique al capitán de navío Patricio Lynch, que además de haberse destacado en el mando de los transportes y en el desembarco de Junín, tenía condiciones para tratar situaciones difíciles, como eran las que debían producirse en ese puerto con los peruanos y residentes extranjeros.

La designación del comandante Lynch fue aprobada por el gobierno que le extendió el nombramiento de Jefe Político y Militar de Iquique, con fecha 12 de diciembre de 1879.

Una de las primeras medidas de Lynch al asumir el cargo, fue la convocación de personalidades de la ciudad, para reemplazar a la Junta Municipal que había terminado sus funciones. En el nuevo Municipio fue nombrado el destacado caballero español don Eduardo Llanos, que había tenido la iniciativa de dar digna sepultura a los héroes del combate naval de Iquique, capitán Prat, teniente Serrano y sargento Aldea.

Lynch con la nueva junta, llevó a la ejecución obras en beneficio de la ciudad y sus habitantes; también dictó normas de orden y limpieza que fueron bien recibidas por la población. Tuvo además el buen tino de no ofender los sentimientos peruanos. Al respecto, el historiador Gonzalo Bulnes en su obra sobre la guerra del Pacífico reproduce la siguiente frase de Lynch:

«Creo haber establecido el orden y moralidad sin aumentar el odio de nuestros enemigos».

En la parte militar, Lynch actuó con presteza; así, ordenó retirar los elementos de guerra que existían en los cuarteles y casas privadas, dejados por el ejército de Buendía. Además puso en acción los fuertes del Morro y El Colorado instalados en puntos estratégicos del puerto y que tenían cañones de 300 y 150 libras.

Lynch que era un completo hombre de armas, conocía el valor que tenía el poder económico aplicado a las guerras. Sus conceptos al respecto lo hicieron estimular la producción y exportación del salitre a fin de obtener más entradas a la nación, y que le eran absolutamente necesarias para la prosecución de las operaciones.

Debemos exponer que pocos ciudadanos de aquella época, conocían como Lynch este aspecto del conflicto. Así, pues, con la tenaz acción del jefe de Iquique se reanudaron los trabajos en las oficinas salitreras, siendo ayudado en sus propósitos por el conocimiento de los británicos y del idioma, teniendo en cuenta que la mayor parte de los administradores y empleados de las oficinas eran ingleses.

Con los informes del comandante Lynch, el gobierno decretó un impuesto sobre la exportación de salitre, que permitió al país recibir una nueva entrada. Para apreciar la labor ejecutada en la industria salitrera es suficiente consignar el dato oficial que expuso que al 5 de enero de 1880 se habían puesto a bordo 1.164 quintales de salitre. De consiguiente, antes de un mes de la administración Lynch, ya el país recibía entradas por la exportación de salitre.

Además Iquique volvió a la normalidad de puerto de primera importancia, gracias a la actuación inteligente de su jefe comandante Lynch, que conquistó por ello gran prestigio, que lo llevó a cargos de mayor importancia, como veremos más adelante.

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